Pizzadirektör seglar upp

Kan det bli två svarta kandidater som står mot varandra i USA:s presidentval 2012? Låter det som en alltför fantasieggande tanke?
Jo, kanske.
Men chansen finns faktiskt. Ett provval – ”straw poll” – bland republikaner som har varit samlade i Orlando, Florida de senaste tre dagarna, vanns nämligen överlägset av Herman Cain, en före detta chef för restaurangkedjan Godfather’s Pizza. Han sopade golvet med inte bara Mitt Romney, Massachusetts förre guvernör, utan framför allt med Rick Perry, den konservative Texasguvernören som hittills leder i opinionsmätningarna.
Siffrorna talar ett tydligt språk: av de 2 700 avgivna rösterna fick Herman Cain 37 procent, medan Rick Perry fick nöja sig med 15 procent, alltså inte ens hälften av vad Cain fick. Romney hamnade trea, med 14 procent. På en närmast förnedrande sista plats kom Michele Bachmann med ynka 1 procent.
Det finns många skäl till denna utgång. Först och främst att Perry gjorde svagt ifrån sig under valdebatten i torsdags, han föreföll dåligt förberedd och talade bitvis inte helt sammanhängande. Mest skadades han dock av att han talade sig varm för att illegala invandrare i Texas har rätt till subventionerad högskoleutbildning. En sådan attityd är oacceptabel för många konservativa republikaner. Det fick många att gå över till Cain, som klarade debatten mycket bra med sitt tydliga budskap om en låg ”platt skatt” på 9 procent. För det belönades han i provvalet.
Denna ”straw poll” har ingen formell betydelse, de verkliga nomineringsvalen börjar först efter årsskiftet i Iowa. Men vad som gör detta provval intressant är att det är symboliskt viktig. Florida är USA:s folkrikaste ”swing state”, och har därför en nyckelroll i såväl nomineringar som allmänna val. Det har dessutom visat sig att den som vinner provvalet i Florida, och den valdebatt som föregår det, brukar bli den som blir nominerad till republikanernas presidentkandidat.
Så var det 1979, då Ronald Reagan vann provvalet, och året därpå vann nomineringen – och presidentvalet. 1987 vann George H W Bush, och sedan såväl nomineringen som presidentvalet 1988. Nästa gång var 1995, då Bob Dole vann provvalet, och blev 1996 partiets kandidat (fast han besegrades av Bill Clinton i presidentvalet).
Nu lär väl inte Herman Cain bli USA-president; i så fall skulle han vara den andre afroamerikanen i följd i Vita huset. Det är väl inte ens troligt att han inte ens blir republikanernas nominering för att försöka slå Barack Obama.
Men hans seger i denna informella popularitetstävling visar att någonting har hänt i USA; det handlar trots allt om ett parti som nästan uteslutande har vita välbeställda män i ledande positioner (det finns endast två svarta republikanska kongressledamöter av totalt 289 i representanthuset och senaten). Abraham Lincolns parti är kanske långsamt på väg att bli mer multietniskt.
Resultaten i Florida visar också att den så kallade republikanska basen inte är tillfreds med de två män som ligger i täten, Perry och Romney. Uppenbarligen ville gräsrötterna markera att de vill ha en kandidat som står för ett pålitligt konservativt budskap. Det ska bli spännade att följa fortsättningen. Om Perry kan resa sig från detta dråpslag, eller om hans mjuka invandrarpolitik är för mycket att svälja för republikanska väljare. Kanske kommer till slut Romneys väldiga resurser och stöd i partiets etablissemang fälla avgörandet.